Thompson encontra sucesso com os Cavaleiros de Ouro após um longo caminho para a NHL

Depois de vencer a Copa em 2018, o Washington Capitals a trouxe para seu centro de treinamento durante o campo de desenvolvimento da offseason. Thompson, um goleiro de 21 anos que foi convidado para acampar como um agente livre não draftado, observou as perspectivas de Washington de perto, mas escolheu admirá-lo de longe.

“Eu era apenas uma pessoa convidada”, disse Thompson. “Então eu pensei, ‘Oh, isso é legal’, e então eu saí.”

Quatro anos depois, Thompson não é ninguém. O novato de 25 anos é o goleiro nº 1 do Vegas Golden Knights, coincidentemente, o time que os Capitals derrotaram nas finais da Stanley Cup de 2018. Vitória por 3 a 2 na prorrogação na Capital One Arena.

Aproveitando uma oportunidade criada pelas lesões de Robin Lehner e Laurent BrossoitThompson está 5-2-0 com uma média de 1,73 gols contra, 0,938 porcentagem de defesas e dois shutouts em sete jogos, ajudando Vegas a um início de 9-2-0 sob o comando do técnico Bruce Cassidy no primeiro ano.

“Acho que em toda a equipe, este é o começo que queríamos”, disse Thompson. “Levamos um pouco de tempo para entender o novo sistema, mas desde então nosso jogo em equipe melhorou bastante em comparação com o ano passado. Eu ser goleiro é o quanto as coisas mudaram e o quanto meu jogo ficou mais fácil.

Thompson credita o estilo de jogo de Vegas, que pressiona os adversários na zona ofensiva e os mantém na zona defensiva, por grande parte de seu sucesso no início da temporada. Mas ele fez sua parte com defesas oportunas, como quando os Cavaleiros de Ouro foram derrotados por 11 a 8 no segundo período na terça-feira, mas permitiram um gol naquele período.

“Ele foi fantástico”, disse o defesa Shea Theodore, que marcou 1:35 na prorrogação na terça-feira. “Muitas vezes ele ficou de cabeça para baixo em chances de nível A que desistimos. É sempre bom tê-lo nos apoiando e estamos confortáveis ​​com ele lá.”

O goleiro foi o maior ponto de interrogação de Vegas nesta temporada depois de saber em agosto que Lehner perderia a temporada após uma cirurgia no quadril. Enquanto Brossoit também estava se recuperando de uma cirurgia no quadril, Thompson era o número 1 padrão para começar a temporada.

Thompson jogou em 19 jogos da NHL na segunda metade da temporada passada, indo 10-5-3 com 2,68 GAA, 0,914 porcentagem de defesas e um shutout. Mas não estava claro se ele poderia lidar com a carga de trabalho do goleiro número 1, então Vegas adquiriu Colina de Adin em uma troca com o San Jose Sharks em 30 de agosto por apoio.

Vídeo: ANA@VGK: Thompson defende 29 remates na vitória por 4-0

Hill também teve um bom começo (4-0-0, 1,72 GAA e 0,940 de porcentagem de salvamento), mas a posição número 1 parece ser disputada por Thompson, embora Brossoit esteja se aproximando de seu retorno após o início. empréstimo para Henderson. da Liga Americana de Hóquei na segunda-feira.

“Você vê todo esse barulho e o que todo especialista e analista de dados tinha a dizer sobre mim, e isso definitivamente me motiva a continuar fazendo o que tenho feito e provando que as pessoas estão erradas”, disse Thompson. “Mas é muito divertido para mim jogar hóquei todos os dias.”

Essa abordagem serviu bem a Thompson desde que ele não foi draftado, apesar de uma sólida carreira no júnior com Brandon da Western Hockey League, Vegas o convidou para participar dos primeiros campos de rookies de desenvolvimento e expansão da equipe em 2017, mas optou por não contratá-lo.

Após sua última temporada com Brandon em 2017-18, Thompson foi convidado para o desenvolvimento do Capitals e campos de novatos. Foi então que ele conheceu o treinador de goleiros do Capitals, Scott Murray, e seu treinador de goleiros da liga menor, Alex Westlund (agora treinador de goleiros do Detroit Red Wings).

“Na verdade, não acho que estaria aqui hoje sem esses dois”, disse Thompson.

Mas Washington tinha seis guardas contratados na época e não havia espaço para contratar Thompson. Depois de não conseguir encontrar uma equipe da ECHL para levá-lo, Thompson foi para a Universidade Brock em St. Catherines, Ontário, para estudar administração esportiva.

“Eu estava tipo, ‘Ok, eu vou me divertir e ser um estudante universitário e ir à festa e ser criança novamente'”, disse Thompson. “Felizmente, tivemos um programa de hóquei muito bom em Brock. (Treinador) Marty Williamson fez um time muito bom naquele ano, então estávamos ganhando jogos e eu estava me divertindo muito e não pensando na NHL ou algo assim.”

Depois de ir 18-6-0 com um GAA de 2,22, porcentagem de defesa de 0,934 e três shutouts em Brock, Thompson foi nomeado o goleiro do ano do College Athletics e o novato do ano de Ontário. Isso levou a um contrato de teste amador com Adirondack, afiliada da ECHL ao New Jersey Devils, após o término de sua temporada na faculdade.

Thompson jogou oito partidas com Adirondack (2-4-1, 2,72 GAA, 0,918 porcentagem de defesas) e uma com Binghamton na AHL (22 defesas em uma derrota por 5-2 para Wilkes-Barre/Scranton) e foi dispensado antes de assinar seu primeiro contrato profissional com a Hershey, afiliada da Capitals AHL.

Thompson passou a temporada 2019-20 com a Carolina do Sul na ECHL compartilhando a rede com o veterano da liga menor Parker Milner. Em Thompson, Milner viu habilidade bruta, altura (6 pés-4, 205 libras) e atletismo. Murray e Westlund ajudaram Thompson a explorar esses pontos fortes aprimorando seu jogo técnico.

O que mais impressionou Milner, no entanto, foi a ética de trabalho e a resistência mental de Thompson.

“A ECHL é apenas um campo de treinamento muito bom”, disse Milner. “Isso testa você mentalmente. O cronograma é brutal. Ele estava me apoiando e muitas vezes me seguindo na segunda noite consecutiva. Ele não seria o primeiro a ficar para trás, muito facilmente, pode acontecer, e ele apenas resistência e esse nível de competição para, em vez de recuar desses desafios, realmente intensificar e jogar ainda melhor durante eles.

“Para mim, essa é a maior coisa que separa os caras e pode levá-los ao próximo nível.”

Thompson teve um recorde de 23-8-1 com 2,25 GAA, 0,929 porcentagem de defesas e três shutouts em 32 jogos em 2019-20 antes da temporada da ECHL ser encerrada pela pandemia de coronavírus. Mas seu jogo reacendeu o interesse dos Cavaleiros de Ouro e do gerente geral Kelly McCrimmon, o técnico e gerente geral nas duas primeiras temporadas de Thompson com Brandon. Eles assinaram com ele um contrato básico de dois anos em 13 de julho de 2020.

Thompson foi 16-6-1 com um GAA de 1,96, porcentagem de defesas de 0,943 e dois shutouts em 23 jogos com Henderson para ganhar o Baz Bastien Memorial Award como o melhor goleiro da AHL em 2020-21. Ele também estreou na NHL com Vegas em uma aparição contra o Minnesota Wild em 10 de março de 2021.

Uma oportunidade maior na NHL se apresentou na segunda metade da temporada passada. Embora os Cavaleiros de Ouro, cheios de lesões, não tenham se qualificado para os playoffs da Stanley Cup, essa experiência e jogar pelo Canadá no Campeonato Mundial IIHF de 2022 na Finlândia alimentaram a crença de Thompson de que ele pertence à NHL.

“Eu não o vi no ano passado interpretando nada além de um filme neste verão, mas o que me impressionou foi sua confiança”, disse Cassidy. “Ele tem uma arrogância na frente da rede. Ele é um bom atleta nisso, mas ainda está calmo e, para um jovem, tem um bom mérito técnico em seu jogo.”

Thompson reconhece que sua ascensão foi rápida desde que assinou seu primeiro contrato profissional há três anos. Mas tendo lutado antes disso para encontrar um lugar para jogar, ele não dá como certo ter um com Vegas.

Talvez isso acabe levando ele a estar na mesma sala com a Copa Stanley.

“Este [stinks] quando você não é convocado ou sempre dizem que você não é bom o suficiente”, disse Thompson. “Você tem que usar isso como motivação. Há toneladas de jogadores de hóquei talentosos, mas você definitivamente tem que trabalhar e isso é uma coisa que me deixa feliz, o quão duro eu trabalhei.

“E eu não vou parar.”