Stu Cowan: a jornada de Xhekaj de junior bruto para a linha azul de Canadiens

“Ele é um dos garotos mais esforçados que já tivemos aqui”, disse o assistente técnico do Kitchener Rangers, Dennis Wideman.

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Apenas quatro anos atrás, Arber Xhekaj era o sétimo defensor do Kitchener Rangers da OHL.

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Durante os treinos, Xhekaj muitas vezes tinha Dennis Wideman como seu parceiro de defesa. Wideman, um veterano de 12 anos da NHL, ainda esperava conseguir outro contrato profissional e estava patinando com os Rangers nesse meio tempo.

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Esse contrato nunca veio para Wideman e, em vez disso, ele se tornou assistente técnico do Rangers responsável pelo zagueiro. Ele desempenhou um papel fundamental no desenvolvimento de Xhekaj e é uma das principais razões pelas quais o jogador de 21 anos joga pelos Canadiens.

“Tenho todo o tempo do mundo para falar sobre Arber”, disse Wideman por telefone na tarde de terça-feira de Kitchener. “Ele foi um grande garoto o tempo todo que esteve aqui.

“Quando ele veio para cá, ele era uma criança grande”, acrescentou Wideman sobre Xhekaj, que agora tem 1,80m e 110kg. “Ele tinha habilidades, tinha mãos muito boas para um cara grande. Mas como jogar no sistema D-zone foi um pouco difícil para ele. Ele sempre teve a capacidade de fazer isso, acho que ele simplesmente perderia o foco. Então, foi realmente trabalhar com ele no lado mental do jogo para ficar conectado durante todo o turno e durante o jogo.

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Xhekaj diz que não sabia jogar na defesa quando chegou a Kitchener. Em sua primeira temporada com os Rangers, ele era frequentemente usado como atacante de quarta linha. Wideman fez muito trabalho no gelo com Xhekaj durante os treinos e muito trabalho em vídeo fora do gelo, mostrando a ele como os defensores da NHL jogam na zona defensiva.

“Ele teve passagens em que foi ótimo e no turno seguinte foi um pouco difícil e ele meio que esqueceu o que estava fazendo”, lembrou Wideman. “Para ele, não era uma questão de habilidade ou habilidade… era uma questão de foco. Ele estava olhando para o disco. Mas ele era um cara que tínhamos que ter na linha dele estilo de jogo imponente, quão duro ele jogou e lutou. Ele é uma das crianças mais trabalhadoras que já tivemos aqui. Ele sempre esteve na melhor forma do nosso time e ele continuou melhorando a cada ano.

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Wideman usou sua própria história para ajudar a inspirar Xhekaj e outros jogadores do Rangers que não foram selecionados no Draft da NHL. Xhekaj nem sequer fez o draft da OHL, tornando o Rangers um extra no campo de treinamento. Wideman foi selecionado na oitava rodada (241º no geral) do Draft da NHL de 2002 aos 19 anos.

A patinação foi outro problema com Xhekaj quando ele se juntou ao Rangers, mas Wideman também trabalhou com ele nessa parte de seu jogo e então “ele simplesmente decolou”.

Xhekaj recebeu um convite para o training camp com os Canadiens no ano passado e impressionou o suficiente para conseguir um contrato de três anos com a NHL que lhe renderá US$ 830.000 nesta temporada. Wideman se perguntou se a velocidade da NHL era demais para Xhekaj, mas depois de assistir seu primeiro jogo com os Canadiens, ele percebeu que ficaria bem.

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“Adorei sua personalidade”, disse Wideman sobre o tempo de Xhekaj em Kitchener. “Acho que ele trouxe muita energia. Ele era um cara engraçado, tinha raciocínio rápido. Adorei sua ética de trabalho e sua vontade de aprender. Foi um prazer trabalhar com ele. Ver um cara assim grande com mãos tão boas quanto as dele, pensei que poderíamos ligar para ele e deixá-lo saber o quão bom ele poderia ser. Eu vi que você escreveu artigos sobre ele trabalhando na Costco …. Eu não acho que ele realmente entendeu como dominante e bom ele poderia ser se ele realmente entrasse nisso.

Após a primeira temporada de Xhekaj com Kitchener, a comissão técnica perguntou a todos os jogadores quais eram seus objetivos para o futuro. Xhekaj disse que tinha que jogar hóquei o máximo que pudesse, independentemente de seu nível. Como ele continuou a melhorar, após sua segunda temporada, ele disse que seu objetivo era jogar na NHL.

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Xhekaj sempre mencionou o nome de Wideman quando perguntado sobre quem o ajudou a atingir esse objetivo, dizendo: “Eu realmente quero agradecê-lo pelo que ele fez por mim”.

Durante uma conversa individual com Xhekaj em um vestiário quase vazio após o treino de segunda-feira em Brossard, perguntei a Xhekaj se ele ainda se belisca por estar na NHL.

“Sim”, disse ele. “Ainda parece um julgamento todos os dias. Eu ainda sinto que tenho que provar a mim mesmo todos os dias. Eu não estou instalado… acho que não estarei o ano todo. É difícil, mas para mim ainda parece um teste, mostrando o que posso fazer todos os dias e todos os jogos.

Ele mostra que pertence à NHL – com uma ótima história sobre sua jornada para chegar lá.

scowan@postmedia.com

twitter.com/StuCowan1

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