“O poder mudou”: a indústria do hélio está prestes a mudar

O hélio está crescendo em meio a crescentes preocupações com a escassez.

O gás é necessário não apenas para balões infantis, ressonâncias magnéticas e indústria espacial, mas agora o crescente setor de chips semicondutores absorve a maior parte da oferta mundial.

Mas mesmo com o crescimento da demanda por hélio, a indústria continua sendo um nicho de mercado sem preço à vista público para o produto. À medida que mais e mais garimpeiros entram no espaço crescente, eles estão descobrindo que é uma espécie de mercado negro.

“Se você está tentando encontrar um preço à vista para o hélio, não consegue”, disse Greg Robb, presidente e CEO da Helium Evolution Incorporated. “Você pode ter ideias aproximadas. Nos ofereceram um contrato de US$ 350 por mcf [million cubic feet]. Isso foi provavelmente seis meses atrás e teria sido um contrato de dois anos a partir do próximo verão. Então pensamos, OK, eles sabem algo que nós não sabemos.

Esta oferta veio da empresa de energia alemã Uniper. No entanto, a Helium Evolution Inc. também foi abordada por grupos do Japão e do Oriente Médio, “e todos disseram ‘Ei, fale conosco primeiro!’ ‘”, disse Robb.

Tenha em mente que todas essas ofertas vieram antes mesmo da Helium Evolution começar a perfurar. A empresa comprou 5,5 milhões de acres na Formação Cambriana de Saskatchewan em 2020, tornando-se a maior proprietária de terras de capital aberto da América do Norte.

O terreno fica ao lado de uma descoberta da North American Helium, uma empresa privada que investiu US$ 3,5 milhões na Helium Evolution. Os dois parceiros estão se unindo para perfurar dois poços até o final deste ano, com possibilidade de perfurar mais. A falta de transparência da indústria significa que a Helium Evolution diz que realmente não sabe quanto valerá o produto que encontrar.

“Estivemos em uma pequena conferência mineral cerca de quatro semanas atrás”, disse Robb. “Era principalmente empresas de mineração e havia uma empresa chamada Desert Mountain Energy Corp. que é uma empresa de hélio listada na bolsa de capital de risco, mas operando no Arizona. O cara que apresentou, [company president] Don Mosher, disse que o mercado atacadista de hélio no Arizona era de US$ 1.500 por mcf. Então ouvi alguém na conferência da Schacter Energy, uma pessoa experiente em hélio, que disse que o preço atual para 2024 é de US$ 750.

Essa pessoa era Andrew Davidson, presidente, CEO e diretor da Royal Helium Ltd. A empresa com sede em Saskatoon controla mais de um milhão de acres de terras com potencial de hélio no sul de Saskatchewan e no sudeste de Alberta. Ele diz que você pode encontrar o preço, se souber para quem ligar.

“Está ficando um pouco melhor no último ano, mais do que nunca”, disse Davidson. “Os dados estão disponíveis no preço atual, mas apenas por meio de consultores de hélio, o que é bastante hilário.”

Durante anos, as empresas de hélio, aquelas que compram de produtores, processam e revendem para usuários finais, dominaram a indústria de hélio.

“Essas empresas – os intermediários que chamamos – agora têm uma espécie de mercado cativo”, disse Robb. “É mais como um oligopólio. Há um punhado, tipo cinco ou seis, e eles gostam de sua posição. Os contratos que nos foram oferecidos, tivemos que assinar acordos de confidencialidade e, portanto, não pudemos cotar nosso preço para outros usuários finais ou outros concorrentes no mercado.

Rodd diz que o mercado de hélio ainda lembra os primórdios do “Wild West” de outras indústrias, como a de petróleo. Foi então que empresas como a Standard Oil controlavam a grande maioria das refinarias e oleodutos dos EUA e foram acusadas de controlar preços para espremer concorrentes.

“É como os dias de JD Rockefeller. Se você tem um monopólio, você tem o poder de definir os preços. Oligopólio é – quer dizer, não sei quanto conluio existe, ou se existe, mas quando você não consegue encontrar um preço para o seu produto, também é difícil tomar as decisões corretas de investimento. É um negócio arriscado. Em nossos cinco milhões de acres, existem apenas cinco poços que atravessam toda a seção sedimentar, então estamos apenas explorando.

“E para correr esse risco, você sabe, queremos tirar vantagem disso”, disse Rodd. “Não somos contra intermediários que fazem margem, mas se vendermos na cabeça do poço por US$ 450 (Mcf) e eles venderem por US$ 1.500, gostaríamos de encontrar uma maneira de capturar alguma parte”, disse Robb.

“Por um lado, o negócio deles é o negócio sem risco. Nosso negócio é final de alto risco. Portanto, nossos acionistas estão assumindo o risco e seus acionistas estão recebendo uma espécie de renda de oligopólio e precisamos preencher essa lacuna.”

Em 19 de agosto, a Royal Helium recebeu uma avaliação independente de recursos e avaliação de seus ativos de hélio, conhecida na indústria de hélio como “Relatório de Pessoas Competentes”, pelo assessor de reservas GLJ Ltd., uma empresa global de consultoria em energia.

A GLJ baseou sua avaliação em US$ 450 por mcf de hélio, uma suposição de preço que a GLJ diz ter coletado ao longo do tempo avaliando outros contratos privados.

“Não há divulgação pública”, disse Leonard Herchen, vice-presidente de desenvolvimento de negócios internacionais da GLJ. “Ao realizar uma avaliação, só podemos trabalhar com informações de marketing confidenciais que os clientes nos fornecem e nossa experiência que aprendemos em projetos confidenciais.”

Herchen observa que, como outros recursos, o preço do hélio é baseado em fatores como a pureza do produto e seus custos de processamento.

“Você pode obter um preço à vista relativo, mas se isso se traduz ou não em um preço pelo qual você pode contratar é uma história totalmente diferente”, disse Davidson. “Depende inteiramente de para quem você está vendendo.”

Davidson e Royal Helium recentemente firmaram um contrato de três anos diretamente com “uma das duas empresas de exploração espacial na América do Norte” e simplesmente cortaram o intermediário.

“Assinamos um acordo com um usuário final em vez de uma empresa de gás industrial, então essa é uma das razões pelas quais conseguimos um valor tão alto em dólares”, disse Davidson. “Recebemos US$ 450 ou CA$ 600. Estamos recebendo o dobro do que as empresas de gás industrial nos deram.

E são movimentos como esse que sinalizam que a indústria está prestes a mudar.

A Royal Helium está no mercado desde 2016 e Davidson diz que o recente aumento na demanda de hélio, exacerbado pela invasão da Ucrânia pela Rússia, realmente abalou o mercado de hélio.

“O poder passou firmemente para as mãos dos produtores provavelmente pela primeira vez”, disse Davidson. “Agora os produtores têm a capacidade de vender para usuários finais. Até onde sabemos, o nosso é o primeiro contrato que podemos ver onde um produtor vendeu para um usuário final. Esta é uma grande mudança dinâmica na indústria de hélio.

E mais mudanças estão a caminho, incluindo mais transparência de preços. À medida que mais e mais empresas públicas como Helium Evolution, Royal Helium e Desert Mountain Energy entram no mercado, elas terão que apresentar relatórios de ganhos, que divulgam todos esses detalhes, incluindo o preço que recebem por seus produtos.

“Provavelmente seremos os primeiros a divulgar preços porque estaremos em produção no segundo trimestre do próximo ano e, como empresa pública, obviamente temos que divulgar receita e volumes etc., então tudo bem. seja bastante fácil para entender.

“Será complicado se tivermos que assinar acordos de confidencialidade, mas temos que divulgar informações sobre o SEDAR [System for Electronic Document Analysis and Retrieval] e certamente aos nossos acionistas”, acrescenta Robb. “Os níveis de preços a qualquer momento devem se tornar transparentes.”

Davidson diz que os relatórios públicos serão úteis, mas diz que o próprio crescimento da indústria de hélio e a crescente base de consultores dentro dela também estão começando a fornecer muita clareza.