Laine estrela da Série Global para os Blue Jackets em seu país natal, a Finlândia

O atacante Columbus Blue Jackets é amplamente utilizado para promover a NHL World Series de 2022 contra o Colorado Avalanche, seu rosto em outdoors e na TV.

Entre em quase qualquer bar da cidade e verá uma camisa de Laine frequentemente autografada pendurada na parede, seja uma camisa do Blue Jackets ou uma do Winnipeg Jets, seu primeiro time na NHL. Alguns bares até têm a camisa azul e laranja do Tappara, time da Liiga, a principal liga profissional da Finlândia, pelo qual Laine jogou antes de ir para a NHL.

Vá para talvez o local mais famoso da cidade, o restaurante Hook, e há Laine no menu com o Florida Panthers à frente Alexandre Barkovseu co-criador do Triplet, um prato que inclui 33 asas de frango e batatas fritas de waffle.

“Nem todo mundo tem um prato com o nome deles”, disse Laine com uma risada.

Houve muitas risadas esta semana para o jogador de 24 anos, que está aproveitando a oportunidade de estar em seu país natal durante a temporada regular da NHL, uma raridade desde que foi draftado pelos Jets. Draft da NHL.

“É um momento emocionante”, disse Laine. “Definitivamente um jogo, ou alguns jogos, que eu estava ansioso. Ao mesmo tempo, é um pouco estranho estar aqui nesta época do ano, porque em um ano normal você não pode voltar até que a temporada termine. . Gostei de cada momento que estive aqui. É divertido ver e estar aqui com meus companheiros de equipe, e companheiros de equipe diferentes desta vez.

As coisas vão melhorar. O treino aberto dos Blue Jackets na quinta-feira foi uma dica do que está por vir nas próximas 48 horas.

Os fãs ficaram animados quando Laine foi para o gelo e seguiu cada movimento dela. Muitos usavam sua camisa, de um de seus clubes da NHL, de Tappara ou da seleção da Finlândia.

Laine é uma estrela em toda a Finlândia. Tem sido argumentado que o Hockey Hall of Famer Teemu Selanne é o único jogador na história do hóquei finlandês com um perfil mais alto do que Laine.

“Ele é enorme, enorme aqui assim”, disse o treinador de goleiros do Avalanche e natural de Tampere, Jussi Parkkila. “Laine é enorme aqui. Quando esses jovens veem, é uma grande coisa. Laine é um grande ídolo de muitos jovens.”

Quando Laine chegou a Helsinque para a Global Series 2018 como membro dos Jets para enfrentar os Panthers, ele co-estrelou com o compatriota Barkov, e estava a 90 minutos de sua casa.

Ele ainda roubou a cena com um hat-trick no jogo 1, uma vitória dos Jets por 4-2. Ele também marcou no segundo jogo.

Desta vez, Laine ocupa o centro do palco.

O gerente geral dos Blue Jackets, Jarmo Kekalainen, prevê que Laine será tratado como uma estrela do rock durante seu tempo aqui.

Vídeo: Laine fala sobre retornar à sua cidade natal com os Blue Jackets

Há outros finlandeses nas listas Blue Jackets (3-7-0) e Avalanche (4-4-1), que jogarão na Nokia Arena na sexta-feira (14h ET; NHLN, SN, ALT, BSOH) e sábado .

Avalanche, atual campeão da Stanley Cup, tem atacantes Mikko Rantanen e Arturi Lehkonen, mas nenhum é de Tampere. Parkkila vem de Tampere, mas está atrás como treinador. Os Blue Jackets têm um goleiro Joonas Korpisaloque vem de Helsinque, e Kekalainen, que frequentou a universidade aqui e jogou pelo Tappara e pelo Ilves, o outro time da liga da cidade.

Mas nenhum tem os laços com essa comunidade, o legado de sucesso de Laine ou a personalidade extrovertida.

Em 2015-16, aos 18 anos, ajudou Tappara a conquistar o título da Liiga depois de perder na final cada uma das três temporadas anteriores. Ele foi nomeado MVP dos playoffs depois de ter 15 pontos (10 gols, cinco assistências) em 18 jogos de playoffs.

Um mês depois, ele foi draftado pelos Jets depois que o Toronto Maple Leafs levou Auston Matthews no nº 1.

Em 411 jogos da NHL, Laine fez 328 pontos (177 gols, 151 assistências). Ele tem um gol em quatro jogos nesta temporada, seu terceiro com Columbus desde que foi negociado lá de Winnipeg em 23 de janeiro de 2021 com o atacante. Jack Roslovic para a frente Pierre-Luc Dubois e uma escolha de terceira rodada no Draft da NHL de 2022.

“Ele já era uma estrela antes de ir para a NHL e agora acrescenta o que ele fez lá e as pessoas seguem a NHL tão de perto aqui, eles assistem os placares todas as manhãs”, disse Kekalainen. “Ele é uma estrela legítima aqui. Ele vai ter fãs lá e haverá muitos fãs esperando por seu autógrafo depois dos jogos e treinos. Acho que vai ser muito legal para ele.”

Tem sido mais do que hóquei para Laine.

Ele terá um balde cheio de memórias antes que o disco caia na sexta-feira.

Convidou os companheiros para jantar, participou de uma visita ao hospital infantil que teve um grande impacto emocional nele, conviveu com amigos e familiares em uma época em que raramente teve essa oportunidade desde que se profissionalizou.

Na quinta-feira, antes do treino, ele foi ao Koulukatu, a famosa pista ao ar livre no centro da cidade, para uma filmagem.

Não havia gelo, mas ele ainda tinha um sorriso no rosto enquanto navegava pela pista, chutando para o gol e lançando o disco com o taco.

Quase todo mundo em Tampere já jogou nesta pista ao ar livre em algum momento. Laine jogava lá quase todos os dias quando era adolescente, jogando jogos com jogadores de habilidades variadas.

“Cada jogo teria crianças, adultos, tudo, e então jogávamos o taco de todos no meio e alguém ficava com os olhos vendados, então eles tiravam os tacos e então você tinha seus times”, disse Laine. “Foi muito divertido. Fazíamos isso o tempo todo.”

Após o jantar com a família na quinta-feira, será dia de jogo para Laine, uma chance de jogar na casa do time com o qual ele se destacou.

Não é a mesma pista. Em 2021, a Nokia Arena tornou-se a casa de Tappara e do rival Ilves.

Os Blue Jackets receberam o vestiário dos Ilves para esses jogos, uma reviravolta do destino que não agradou a Laine, que ainda segue de perto a sorte de Tappara.

“É difícil, não vou mentir; posso ter pisado no logotipo algumas vezes”, disse Laine, temperando seu post com um leve sorriso.

Mas sentar na casa de seu antigo rival é provavelmente a única coisa que será difícil para Laine nos próximos dois dias.

Ele está pronto para absorver qualquer coisa que surja em seu caminho e saborear tudo.

“Eu não chamaria isso de pressão”, disse ele. “Sinto que estamos jogando e fazendo nosso trabalho. Não acho que seja realmente uma situação de pressão nesta vida. Há pessoas que realmente sofrem pressão em suas vidas em determinadas situações.

“Não acho que haja qualquer pressão para nós. Apenas vamos lá e fazemos o que amamos e vemos o resultado depois. Você quer jogar bem, seja aqui, em Columbus ou onde quer que seja. Você quer jogar sempre”.