Josh Lewenberg: O novato dos Raptors Koloko trabalha na força e termina no aro

TORONTO – Ao virar da esquina das instalações de treino dos Raptors, recém-saído do treino da equipe no final do mês passado, Christian Koloko enfrentou um inimigo familiar.

Por cerca de 15 minutos, repetidas vezes, Koloko iniciava seu drible na linha de lance livre, ia para o aro e tentava finalizar no assistente técnico Jamaal Magloire, que tentava detê-lo por todos os meios necessários.

Magloire trabalha com todos os grandes homens da equipe, mas Koloko se tornou uma prioridade para ele desde que o clube selecionou o pivô de 22 anos com a 33ª escolha geral no draft no verão passado. Como um ex-centro estrela de 6 pés 11in, que se tornou treinador em 2012 após uma carreira de jogador de 12 anos, The Big Cat – como ele é conhecido – é um sparring adequado.

Você pode encontrá-los um a um depois de quase todos os treinos e antes de quase todos os jogos. Naquela tarde de outubro, eles estavam empatados, com Koloko mergulhando sobre Magloire em uma unidade e depois avançando na próxima. Eles não eram o que você consideraria jogadas defensivas limpas. Magloire, agora com 44 anos, é conhecido por ter cometido uma ou duas faltas durante esses exercícios, mas esse é o ponto.

“Esta é a minha casa,” Magloire latiu para o novato. “Minha casa, minhas regras.”

“Big Cat me ajudou muito, apenas indo lá e sendo forte com a bola”, disse Koloko em uma entrevista recente à TSN. “Eu tenho que ficar mais forte. Eu tenho que ir mais alto. Vou continuar trabalhando nisso, e ter alguém como Big Cat, que era um grande homem incrível, comigo todos os dias, acho que vai me ajudar muito.

A carreira de Koloko na NBA começou bem. Ele apareceu em todos os 12 jogos pelo Toronto para abrir a campanha, sendo titular em sete deles. Ele está empatado em primeiro lugar entre todos os novatos em blocos e ocupa o 10º em minutos jogados – ele registrou mais do que qualquer outra escolha de segunda rodada em sua classe de draft.

Com sua enorme envergadura de 7 pés e 5 polegadas protegendo o aro, Koloko causou um impacto defensivo imediato. Os Raptors estão permitindo apenas 97,1 pontos por 100 posses com ele no chão. Essa não é apenas a classificação mais alta entre os caras da rotação regular, mas também é quase nove pontos melhor que o próximo melhor jogador, OG Anunoby, que é um dos primeiros candidatos a jogador defensivo do ano.

Para manter sua defesa em campo, Nick Nurse e sua comissão técnica tentam encontrar maneiras de usar as habilidades de Koloko ofensivamente. Sem um arremesso confiável – ele errou todas as três tentativas de três pontos como profissional depois de acertar 0 a 5 de longa distância em três temporadas universitárias no Arizona – trata-se de aproveitar as coisas em que ele é proficiente. .

Com seu comprimento e atletismo, Koloko já é a melhor ameaça de lob de Toronto desde Lucas Nogueira. Sim, faz tanto tempo desde que os guardas do Raptor tiveram o luxo de colaborar com um arremessador de 7 pés capaz de receber passes por cima da borda.

Koloko também tem mãos muito boas para um grande homem, pois seus companheiros estão aprendendo. Ele converteu todas as quatro assistências de alley-oop nesta temporada, incluindo uma de Scottie Barnes contra o San Antonio na semana passada e outra de Fred VanVleet na vitória de domingo sobre Chicago – uma noite de carreira para o novato, que terminou este jogo com um recorde pessoal de 11 pontos, sete rebotes e seis bloqueios em 31 minutos.

De acordo com NBA.com/stats, Koloko fez 11 de seus 15 enterradas nesta temporada. No entanto, ele é apenas 6 para 20 em layups. O novato do Raptors está arremessando 46% de dentro de dois metros e meio da cesta, a pior marca entre os pivôs com pelo menos 20 tentativas dessa distância. Koloko tem 17 para 37 e foi bloqueado em oito dessas tentativas.

Magloire é uma das muitas pessoas na organização encarregadas de ajudar o novato a ficar mais forte e terminar mais forte através do contato com o aro. Com cerca de 100 quilos, Koloko trabalha com o nutricionista da equipe para otimizar sua dieta e os treinadores para ajudar a organizar sua rotina na sala de musculação. Mas, assim como a maioria dos jogadores do primeiro ano, adicionar músculos à sua figura esbelta levará tempo.

Até então, Magloire lhe deu alguns conselhos do ofício, incluindo andar duro, mostrar os cotovelos, proteger a bola e abraçar – e vender – o contato. A enfermeira também a incentiva a usar a cintura para mergulhar a bola, em vez de colocá-la no chão.

Essas duas últimas partidas – a derrota de segunda-feira para Chicago e a vitória de quarta-feira sobre Houston – foram repletas de momentos de aprendizado para o novato. Ele acertou 3 de 12, incluindo 2 de 8 em lay-ups, e cometeu nove faltas em um total de 25 minutos.

No início do segundo quarto do jogo de quarta-feira, Koloko pegou a bola no rolo a poucos metros do balde. Quando o grande homem do Rockets, Usman Garuba, entrou para desafiar, Koloko tentou desistir, mas errou a frente do aro. Ele pegou seu próprio rebote e disparou outro chute, mas foi bloqueado por Garuba antes de Dalano Banton finalmente virar para o retorno. Obviamente Koloko pensou que alguém havia feito contato com seu braço na tentativa, se não Garuba, então o também novato Tari Eason, que desafiou o chute por trás. Mas essa é a vida de um jovem jogador da NBA.

Para seu crédito, Koloko subiu quando pegou a bola de um passe de Barnes para abrir o terceiro quarto. Ele perdeu a enterrada, mas cometeu um erro.

“Com certeza é mais difícil [than it was in college] porque todo mundo é maior aqui, todo mundo é mais forte, todo mundo é mais atlético”, disse Koloko antes da vitória por 116 a 109 sobre o Rockets. “Mas no final do dia, eu só tenho que lembrar que é por minha conta, basicamente. Eu só tenho que melhorar com isso.

Os representantes valiosos que ele recebe devem ajudar a acelerar esse processo. Em vez de aprender nos treinos ou no nível da G League, onde a maior parte de seus minutos no início da temporada deveria chegar, Koloko foi jogado no fogo.

Não é apenas quem ele joga, é contra quem ele joga. Começando os jogos na ausência de Pascal Siakam, Koloko enfrenta alguns dos melhores e mais imponentes homens da NBA.

Na noite de estreia, ele enfrentou a dupla de elite de Cleveland, Jarrett Allen e Evan Mobley. Sua primeira partida foi contra Bam Adebayo em Miami no mês passado. Ele enfrentou um eterno candidato a MVP e camaronês, Joel Embiid. Recentemente, ele começou partidas contra Clint Capela de Atlanta, Jakob Poeltl de San Antonio e Nikola Vucevic de Chicago.

“É um processo”, disse VanVleet. “Não é como se você pudesse dar a um cara um livro e é uma pílula mágica. Você só precisa aprender como seu corpo se sente de jogo para jogo. O cinco é provavelmente a posição que mais muda de noite para noite. Você tem o tradicional [centres], [modern bigs] Como [Alperen] Sengung [on Wednesday]. Ele jogou contra [Vucevic] para dois jogos. Isso vai continuar a mudar para ele. Ele verá olhares diferentes. É apenas uma boa experiência para ele.

E apesar de seus altos e baixos, Koloko deve continuar acumulando essa experiência, pelo menos por enquanto. Siakam perderá pelo menos duas semanas com uma lesão na virilha, embora provavelmente esteja mais perto de três ou quatro. Precious Achiuwa está fora por tempo indeterminado depois de sofrer uma lesão parcial no ligamento do tornozelo direito em uma queda brutal no final do jogo de quarta-feira. Khem Birch fica de fora com dor no joelho.

Então, depois de três grandes, os Raptors vão se apoiar em seu pivô novato e torcer para que haja mais picos do que vales. De qualquer forma, Koloko estará melhor.

“É tentativa e erro”, disse VanVleet. “Ele vai atrapalhar. Ele vai parecer louco lá às vezes. Ele só tem que ficar cada vez mais forte. Esta é sua primeira passagem pela NBA. Ele ganha uma experiência valiosa. Mas ele tem que aprender a ser um profissional e cuidar de seu corpo e tentar se refrescar e se preparar para o próximo jogo, pegar aquele pop e enterrar um pouco. [layups].”