Em festa em homenagem a Borje Salming, o grande jogador dos Leafs ganha seu próprio momento Lou Gehrig

O ex-Toronto Maple Leaf Borje Salming, à direita, retorna ao gelo para uma cerimônia pré-jogo com Darryl Sittler.BRUCE BENNETT/Getty Images

Quando eu era criança, jogava Little League com o filho de Borje Salming.

Isso foi na época em que Salming era a única coisa boa do Toronto Maple Leafs. Ele iria para a maioria dos jogos. Ele sempre usava a mesma coisa – calça jeans, camiseta e colete acolchoado. Eu nunca tinha visto um colete acolchoado antes e não o veria novamente por uma década. Mesmo naquela época, os suecos estavam um passo à nossa frente.

Ele era uma presença calma e gentil que se sentava nas arquibancadas fingindo que todas as pessoas no campo de beisebol não o observavam tão secretamente. Não era uma equipe sofisticada de representantes. Era uma liga caseira cheia de filhos de garçonetes e ajudantes de palco.

Quando o jogo terminava, Salming dava autógrafos para qualquer criança que pedisse. Eu tinha o meu na conta do meu boné. É o único autógrafo que eu já pedi.

O que mais me lembro de Salming são seus braços. Grosso, com fio, com veias. Os braços de alguém que poderia esmagar pedras. Eu cresci com homens fazendo trabalhos forçados, mas nenhum deles tinha braços assim. Salming parecia uma espécie de Super-Homem para mim.

Eu suspeito que muitas pessoas pensavam o mesmo sobre ele. É por isso que a comemoração de Salming neste fim de semana em Toronto foi particularmente comovente. Uma coisa é que seus heróis se foram para sempre. Outra é vê-los partir.

Qual é o panorama geral dos últimos 20 anos de história dos Leafs?

Não sei o que foi na semana passada, mas sei o que é agora. É Salming, 71, nos estágios avançados da esclerose lateral amiotrófica (ELA), ainda mais elegante do que qualquer outro contemporâneo, escoltado por ex-capitães dos Leafs até o gelo na Scotiabank Arena na noite de sábado antes de um jogo contra o Vancouver Canucks.

Simplesmente aparecer teria demorado um pouco. Mas o pathos da cena foi amplificado por um de seus assistentes – Darryl Sittler – em uma torrente de lágrimas. Sittler representava emoção, enquanto o homem do outro lado de Salming, Mats Sundin, era estoicismo.

Foram os dois lados do homem que foram homenageados, ambos os quais ele não pode mais mostrar adequadamente por causa de sua doença. Era tão perfeito que deveria ter sido pintado em vez de ser exibido.

Então Sittler ergueu o braço direito de Salming para que ele pudesse reconhecer a saudação da multidão. Uma memória indelével criada por dois gigantes de Toronto. Talvez melhor do que qualquer coisa que eles fizeram em suas longas carreiras no Hall da Fama. Nas arquibancadas, câmeras panorâmicas capturaram vários torcedores mais velhos com olhos lacrimejantes.

Praticamente tudo o que acontece em uma arena esportiva hoje em dia é artificial e irremediavelmente auto-reverente. Havia algo orgânico, generoso e universal ali. Você não precisava saber quem eram essas pessoas para se sentir afetado por isso.

Não são troféus, é o que separa as franquias esportivas icônicas do resto. Os Leafs não são um grande time de hóquei há muito tempo. Dados seus benefícios naturais, eles têm sido tão consistentemente pobres que pode ser sabotagem.

Salming, um defensor, estava lá no início e no meio disso. Ele era um jogador notável, mas em um nível mais profundo sua presença era uma desvantagem. Você estava assistindo Salming e então você estava assistindo todo mundo de azul e branco, e uma dessas coisas não era como as outras.

Os Leafs passaram 40 anos se parabenizando por terem ido até a Suécia para encontrar Salming. Eles falam tanto sobre isso que você pensaria que eles chegaram lá de barco. Mas você não pode deixar de pensar: “Então você pegou um avião. Parabéns. Como você já estava lá, não poderia ter ficado mais algumas semanas e encontrado outros cinco como ele? »

Mas mesmo perdendo nos anos 70 e 80, Salming estava reconfigurando a lenda dos Leafs. Se eles não pudessem mais ser um vencedor, os Leafs seriam um perdedor. Demorou um pouco, mas Salming finalmente descobriu como fazer com que outros jogadores da NHL parassem de bater nele – bata neles primeiro.

Se Wendel Clark veio a encarnar a ideia do Leaf que não se submeteria, Salming originou o papel. Esse pobre e bonito garoto escandinavo que veio até aqui para cortar o rosto como sempre. Não só isso, mas ele ficou. Ele ficou 16 anos em uma equipe que não conseguia organizar uma carreata de um carro. Em uma cidade cheia de imigrantes e filhos de imigrantes, isso significava alguma coisa.

Eu não dou crédito aos Leafs por terem qualquer perspicácia particular no hóquei, mas eles são mestres da simbologia.

De certa forma, eles assimilaram a lição compreendida pelas grandes instituições – você não precisa ser bom, desde que tenha uma história e um senso de ocasião. Como você acha que a monarquia britânica sobrevive?

Essa sensibilidade aumentada nunca foi mais aparente do que na escolha de homenagear Salming agora, quando ainda importa. Todos nós adoraríamos ir aos nossos próprios funerais, para podermos ouvir todas as coisas boas que as pessoas que nos amam podem dizer. Os Leafs deram essa chance a alguém.

Então eles deixam todos fazerem parte disso.

Há algo cruel e terno em Salming, enquanto sofre da doença de Lou Gehrig, tendo seu próprio momento Lou Gehrig. Eu me pergunto se ele se sentiu neste fim de semana como Gehrig do New York Yankees quando se dirigiu à multidão no Yankee Stadium quase 100 anos atrás. Salming “já recebeu nada além de gentileza e incentivo de seus fãs”? Seria um “privilégio” associar-se “com jovens tão bonitos quanto aqueles que vestem o uniforme… hoje”? Olhando para trás, ele se considera “o homem mais sortudo da face da terra”?

Não podemos saber, mas foi assim que me pareceu na Liga Infantil, e é assim que escolho ver agora.